Regno Unito: Cambiamenti nel mondo delle successioni

Circa 40 anni fa, quando lo scrivente si era appena qualificato come avvocato, a volte si diceva che il lavoro del notaio era facile perché non era mai cambiato. Questa era un’osservazione un po’ crudele e inesatta, in quanto veniva solo pochi anni dopo la sostituzione della Estate Duty (la tassa di successine, a volte chiamata “Death Duties”) con la Capital Transfer Tax – tassa sul trasferimento di capitali (CTT).
La CTT, che è stata rinominata Inheritance Tax (tassa di successione “IHT”) nel 1986 era, o sembrava essere, il primo vero tentativo di tassare seriamente la ricchezza ereditata. Nonostante ciò, e la famosa battuta dell’ex cancelliere laburista dell’erario, che questa era una tassa per fare “tintinnare soldi”, rimaneva ancora una tassa pagata solo da pochissimi e generava una minuscola quantità di entrate rispetto a tutte le altre tasse. Non solo, le procedure effettive per gestire la tassa erano in gran parte invariate dai tempi della Duty Estate e per molti aspetti sono rimaste sostanzialmente invariate per i decenni a seguire.
Tuttavia, i governi successivi di entrambi i colori non hanno lasciato che l’erba crescesse sotto i loro piedi per molto tempo e la CTT/IHT ha fatto la differenza. L’imposta sulle successioni è diventata una tassa temuta e odiata da molti, genera una quantità significativa di entrate per il governo e la legge è stata costantemente modificata e perfezionata, per renderla sempre più efficace e difficile da evitare legittimamente.
Dopo anni durante i quali le procedure per gestire la tassa sono rimaste in gran parte invariate, negli ultimi due anni, hanno visto improvvisi cambiamenti. In passato, la prassi era che, per la maggior parte dei beni soggetti a imposta, entro un paio di giorni l’HMRC rilasciava una liquidazione fiscale provvisoria, il che significava che era possibile richiedere al Registro delle Successioni una sovvenzione per la tassa, e spesso tale sovvenzione veniva emessa entro due settimane e mezzo dalla data in cui era stata presentata la dichiarazione ai fini dell’IHT alla HMRC. La procedura, una volta concessa l’omologazione, era che l’HMRC avrebbe esaminato dettagliatamente la dichiarazione IHT, e forse avrebbe effettuato indagini specialistiche su alcune parti della dichiarazione, che a loro volta avrebbero potuto condurre a negoziazioni ovvero ad una causa sui valori in essa riportati. Occasionalmente, poteva essere una procedura lunga, ma nella maggior parte dei casi non era così. E, soprattutto, l’HMRC si prendeva la briga di rispondere alle lettere e alle telefonate!
La nuova procedura della HMRC, che è entrata gradualmente in vigore negli ultimi due anni (senza che sia avvenuta una qualsiasi consultazione o un annuncio pubblico), è che quando viene ricevuta dichiarazione IHT, vengono immediatamente richieste relazioni specialistiche. Per quanto possiamo capire, gran parte delle dichiarazioni vengono esaminate in base a caselle di spunta e nei casi in cui l’HMRC ritiene che vi sia un rischio (il modo in cui questo viene valutato non è chiaro, ma generalmente sembra basato sul valore), la pratica viene inoltrata al “Compliance Branch”. Se una questione non è riferita al Compliance Branch, la HMRC concede l’autorizzazione provvisoria di solito dopo 4/6 settimane (contrariamente ai vecchi 3 giorni) e afferma che se non si riceve nulla entro 12 settimane, è possibile ritenere l’autorizzazione come definitiva, a condizione che non vi siano modifiche ai valori indicati, che in tal caso devono essere comunicati alla HMRC. Questa nuova procedura, sebbene inizialmente molto più lenta della vecchia, per alcuni soggetti significa che la liquidazione finale può essere ottenuta molto più rapidamente del solito.
Se tuttavia diventa necessario segnalare delle modifiche alla HMRC, o se il tuo caso è riferito al Compliance Branch, è una situazione completamente diversa, e spesso molto insoddisfacente. La posta sembra venga ignorata per mesi, le telefonate a volte, ma non sempre, possono aiutare a rompere una impasse e gli errori sembrano essere all’ordine del giorno. Purtroppo, questo è un servizio meno che soddisfacente e non è stato ancora migliorato, nonostante i cambiamenti apportati.
Mentre ci stiamo adattando al nuovo approccio adottato dalla HMRC, stanno avvenendo anche dei cambiamenti nel Registro delle Successioni che, come parte dell’Alta Corte, si occupa dell’emissione delle omologazioni di successione.
Come molte persone già sanno, c’è stato un drammatico aumento delle denunce innanzi al tribunale delle successioni, che devono ancora essere assegnate, ma supponendo che vi saranno, vedremo alcuni soggetti pagare fino a £6000 in spese legali al posto della quota corrente compresa tra £150 e £210. Il governo mira a realizzare un profitto significativo con queste tasse e ad utilizzarle per sovvenzionare altre settori del Ministero della Giustizia, e la maggior parte degli addetti ai lavori ritiene che si tratti di una forma mascherata di tassazione e gli aumenti verranno combattuti entro breve.

Quali sono le modifiche alle domande di omologazione?
Le modifiche alle tariffe avvengono periodicamente e alcune sono più controverse di altre, ma la maggior parte delle altre modifiche al Registro delle successioni sono molto più drastiche e comportano cambiamenti alle procedure rimaste quasi invariate da oltre 100 anni.
Innanzitutto, non è più necessario prestare giuramento o esibire il testamento quando si fa richiesta di omologazione. Invece del giuramento, ora è necessario fare quella che viene chiamata una “Dichiarazione di verità”. Questa è quasi identica alla vecchia Executors oath, ma manca la solennità di dover giurare davanti a un avvocato indipendente, e non è più necessario esibire e bollare il testamento come accadeva prima con il giuramento. La Dichiarazione di verità rende noto che chiunque faccia tale dichiarazione pur sapendo che non è vera, può essere soggetto a sanzioni penali. Molti temono che questa nuova procedura possa rendere più facile, per coloro che sono poco scrupolosi, presentare applicazioni inesatte o non veritiere, ed inoltre c’è il rischio che possa essere presentato al Tribunale delle successioni un testamento errato, in quei casi in cui qualcuno potrebbe aver fatto più testamenti.
In secondo luogo, l’autorizzazione di omologazione stessa viene cambiata. Questa era, ed è stata per almeno 100 anni, una prova della morte di qualcuno, seguita da dettagli su chi sono gli esecutori e l’entità delle proprietà, nonché da una copia ufficiale del testamento, su cui sono impressi il sigillo del tribunale, insieme a quelle che si chiamavano “copie d’ufficio”, ovvero copie ufficiali recanti il sigillo in rilievo della Corte. La nuova concessione di successione è completamente diversa, perché non viene emessa alcuna concessione ufficiale con una copia del testamento. Invece, ciò che viene emesso è un documento che è chiamato “Grant of Probate” (autorizzazione di omologa di successione) ma che appare, in effetti, essere equivalente alla copia dell’ufficio com’era in precedenza. Invece di essere rilasciato su carta bollata, viene ora rilasciata in carta semplice, l’impaginazione è diversa dalla vecchia formulazione e sembra essere leggermente più complessa. Invece del sigillo in rilievo, c’è un ologramma su ogni copia ufficiale dell’autorizzazione.
La mancanza di qualsiasi copia ufficiale del testamento è una questione che ci preoccupa e al momento sembra che i professionisti stiano prendendo in considerazione se affidarsi semplicemente a conservare le proprie copie del testamento, come è stato raccomandato dal Registro delle successioni, o se ora bisognerebbe avere una copia ufficiale del testamento al momento di presentare la domanda di omologazione. Il sottoscritto ritiene che quest’ultima sia probabilmente la strada da percorrere, ma teme anche il modo in cui le nuove autorizzazione di omologazione vengono processati significa che una tale richiesta potrebbe provocare ogni sorta di problema!
Il terzo e ultimo cambiamento è che il Ministero della Giustizia sta ora pianificando di chiudere tutti o la maggior parte dei Registri delle successioni regionali e di centralizzare la funzione in un unico ufficio, e Birmingham è il luogo più probabile. Non è ancora chiaro cosa accadrà a tutte le persone che attualmente fanno delle applicazioni personali per l’attestazione attraverso un registro delle successioni locale. Ebbene, si sospetta che una delle ragioni dell’introduzione della dichiarazione di verità potrebbe proprio essere quella di facilitare la fine delle singole applicazioni nel registro delle successioni. Ciò renderà più facile per coloro che sono senza scrupoli ottenere la dichiarazione di successione in modo fraudolento? Tra i professionisti c’è anche il timore che la chiusura dei registri di omologazione locali elimini il fattore della concorrenza, esistente da molti anni tra i vari registri, in competizione tra loro per essere il più efficiente.

C’è un maggior rischio di frode?
È stato detto che l’impulso a tutti questi cambiamenti sia all’HMRC che ai Probate Registries è stato quello di aumentare l’efficienza: tuttavia ci vuole poco per scoprire che in realtà il motivo più grande è il desiderio del governo di risparmiare denaro. Mentre nessuno di noi ama vedere il governo sperperare soldi, è preoccupante vedere questo tipo di cambiamenti introdotti, nella maggior parte dei casi, con poca o nessuna consultazione. Nella migliore delle ipotesi, molti di noi temono che l’intera procedura di verifica diventi più lenta e che vi sia un rischio maggiore di rimanere nel limbo, dove gli affari di qualcuno sono stati congelati in attesa della concessione della successione. Nel peggiore dei casi molti di noi temono che alcuni di questi cambiamenti rendano più facile per le persone sbagliate ottenere la prova, molto probabilmente fraudolentemente, e che c’è un maggior rischio che venga presentato accidentalmente il testamento sbagliato per ottenere l’omologa.

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